El hierro, un metal vital para la industria y el ser humano

El hierro, un metal vital para la industria y el ser humano

El hierro, un metal vital para la industria y el ser humano

Este metal de transición es el cuarto elemento más abundante en la corteza terrestre, representando un 5% y, entre los metales, sólo el aluminio es más abundante. Igualmente, es uno de los elementos más importantes del Universo, y el núcleo de la Tierra está formado principalmente por hierro y níquel, generado al moverse un campo magnético.

El hierro ha asumido un papel vital en el crecimiento y en la supervivencia de los seres vivos y es necesario no sólo para lograr una adecuada oxigenación tisular, sino también para el metabolismo de la mayor parte de las células del ser vivo. En la actualidad, con un incremento en el oxigeno atmosférico, el hierro se encuentra en el medio ambiente casi exclusivamente en forma oxidada, y así en esta forma es poco utilizable.

El uso más extenso del hierro es para la obtención de aceros estructurales; también se producen grandes cantidades de hierro fundido y de hierro forjado. Entre otros usos del hierro y de sus compuestos se tienen la fabricación de imanes, tintas, etc.

Este metal es un buen agente reductor y, dependiendo de las condiciones, puede oxidarse. En la mayor parte de los compuestos de hierro está presente el ion ferroso, (hierro II), o el ion férrico, (hierro III), como una unidad distinta.

Un aspecto interesante de la química del hierro es el arreglo de los compuestos con enlaces al carbono. Los complejos con cianuro, tanto del ion ferroso como del férrico, son muy estables y no son intensamente magnéticos, en contraposición a la mayor parte de los complejos de coordinación del hierro. Los complejos con cianuro forman sales coloradas.

Efectos del hierro sobre la salud 

El hierro puede ser encontrado en carnes, productos integrales, papas y vegetales. El cuerpo humano absorbe hierro de animales más rápido que el hierro de las plantas. El hierro es una parte esencial de la hemoglobina: el agente colorante rojo de la sangre que transporta el oxígeno a través del cuerpo.

Puede provocar conjuntivitis, coriorretinitis, y retinitis si contacta con los tejidos y permanece en ellos. La inhalación crónica de concentraciones excesivas de vapores o polvos de óxido de hierro puede resultar en el desarrollo de una neumoconiosis benigna, llamada siderosis, que es observable como un cambio en los rayos X. Ningún daño físico de la función pulmonar, se ha asociado con la siderosis. La inhalación de concentraciones excesivas de óxido de hierro puede incrementar el riesgo de desarrollar cáncer de pulmón en trabajadores expuestos a carcinógenos pulmonares.

Siendo el cuarto elemento en abundancia y el segundo metal más abundante en la corteza terrestre, el hierro fue seleccionado en la evolución de los tiempos de entre muchos metales transicionales para formar la energía vital en la fisiología de los vertebrados.

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Fecha de publicación: Viernes, 20 Junio 2008

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